Cómo era el Jakapil, el nuevo dinosaurio acorazado descubierto en Río Negro

El hallazgo de la nueva especie volvió a poner los ojos de la paleontología mundial en Argentina. Se trata de un caso único: el primer dinosaurio acorazado de dos patas registrado en el hemisferio sur.

Esta semana, un hallazgo volvió a poner los ojos de la paleontología mundial en Argentina, cuando desde Río Negro se dio a conocer el descubrimiento de Jakapil kaniukura, el primer dinosaurio acorazado de dos patas registrado en el hemisferio sur.

Los investigadores Facundo Riguetti y Sebastián Apesteguía, de la Fundación de Historia Natural Félix de Azara, Centro de Ciencias Naturales Ambientales y Antropológicas, Universidad Maimónides, y Conicet de la Argentina, y Xabier Pereda-Suberbiola, del Departamento de Geología, Facultad de Ciencia y Tecnología, Universidad del País Vasco, en España, presentaron su descubrimiento en la revista Scientific Reports y definieron a Jakapil kaniukura como una nueva especie de dinosaurio herbívoro.

El nombre Jakapil kaniukura combina palabras en lengua tehuelche y mapuche. Ja-Kapïl significa "portador de escudos" en lengua Puelche o Tehuelche del norte, mientras que kaniukura hace referencia a la "cresta de piedra" que caracteriza a la especie en la lengua Mapudungun (mapuche).

El dinosaurio era de dimensiones pequeñas: medía 1,5 metros de longitud y pesaba entre 4 y 7 kilos. Lo destacaba su coraza, formada por varias hileras de huesos en forma de escudos, que le protegían el cuello, el lomo y la cola, de manera similar a lo que ocurre con los cocodrilos actuales.

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Se trata de una especie de tireóforo, nombre dado a los dinosaurios "acorazados". La gran mayoría de los pertenecientes a este grupo, más frecuentes en el hemisferio norte, eran grandes y cuadrúpedos, con el anquilosaurio como exponente más conocido por haber aparecido en películas como Dinosaurio y El mundo perdido. El Jakapil, sin embargo, era bípedo y pequeño.

El rasgo que lo distingue del resto de los tireóforos es su mandíbula, relativamente corta y con una gran cresta en el borde inferior. Comparte con los demás la forma de sus dientes, que recuerda a una hoja, y con caras desgastadas como resultado de la constante masticación de su dieta herbívora.

El nuevo dinosaurio habitó la Tierra desde principios del período Jurásico (hace aproximadamente 200 millones de años) hasta fines del Cretácico (hace alrededor de 65 millones de años). Para ese momento, el bloque continental Gondwana se empezaba a desmembrar, para formar lo que varios millones de años después serían las actuales Sudamérica, África, Australia, Nueva Zelanda, el Indostán y la Antártida.

Jakapil kaniukura: cómo fue el hallazgo del nuevo dinosaurio

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El ejemplar fue encontrado en la zona de La Buitrera, un Área Paleontológica descubierta hace 23 años por el equipo del paleontólogo Sebastián Apesteguía. Trabajaron científicos del Conicet, la Fundación Azara, la Universidad Maimónides y la Universidad del País Vasco/Euskal Herriko Unibertsitatea.

"Lo que encontramos fueron diversas partes de distintos lugares del esqueleto: varias del cráneo, de las patas, de los brazos y de los escudos protectores. No fue un esqueleto completo pero fueron suficientes piezas como para estudiarlo y darle un nombre distintivo", explicó Apesteguía.

"Cuando encontramos los primeros restos pensamos que se trataba de un pequeño cocodrilo por las placas y los dientes con múltiples crestas, y no le prestamos mucha atención. Pero a lo largo de los años fuimos juntando más material y la preparación de los fósiles nos hizo dar cuenta de que se trataba de algo diferente", señaló.

El fósil resultó ser un nuevo acorazado, es decir "una especie nueva dentro de esta familia de dinosaurios" y por lo tanto un hallazgo "sumamente importante". No se había encontrado en ningún otro lugar del mundo y tiene la particularidad de pertenecer al Cretácico superior, la última etapa de la vida de los dinosaurios.

"Es importantísimo por varias razones. Una de ellas es que nos da mucha más información sobre el origen de los dinosaurios acorazados, ya que estamos viendo un representante de un linaje muy antiguo presente en Sudamérica", detalló Apesteguía.

"Es el primer dinosaurio herbívoro que aparece en el área paleontológica de La Buitrera en el tiempo en los que vivieron los demás integrantes de la fauna. En este sentido era una figurita faltante que sirve para completar el esquema de las cadenas de alimentación", sostuvo.

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