¿Parte de un mundo oceánico? La NASA visitó un asteroide que sería de un increíble pasado

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio llevó a cabo una investigación sobre un asteroide con el objetivo de que no sufra contaminación. Se estima que habrá más detalles en el mes de marzo.

La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) realizó un estudio sobre un asteroide con un interesante pasado con el objetivo de que ingrese a la Tierra dentro de una cápsula sin que sufra ninguna contaminación. En este caso, los asteroides estudiados en la Tierra sufren el choque y quemadura de su capa externa a medida que ingresan en nuestra atmósfera.

Es una certeza que en los próximos días los expertos de la NASA brindarán más detalles de las muestras de Bennu, un meteorito investigado por la agencia estadounidense, en la 55ª Conferencia de Ciencia Planetaria y Lunar del próximo mes que se celebrará en The Woodlands, Texas.

Dante Lauretta, experto que estuvo al frente de la investigación de la NASA, dio detalles sobre el trabajo realizado y explicó que partir de marzo toda la información y cada uno de los detalles se darán a conocer con mayor profundidad al mundo. Conocé cada uno de los detalles.

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Dante Lauretta, experto que estuvo al frente de la investigación

Dante Lauretta, experto que estuvo al frente de la investigación

Cómo fue el descubrimiento de la NASA que podría ser parte de un antiguo mundo oceánico

Los expertos de la NASA lograron encontrar el camino para llegar a las muestras prístinas sin contaminarlas para poder estudiarlas con la última tecnología. Cabe destacar que una parte de Bennu sigue aislada y espera ser estudiada por una tecnología de avanzada en un futuro.

En la actualidad, una gran parte de las muestras se estudia a nivel escala atómica, en el Laboratorio Kuiper-Arizona de Análisis de Astromateriales de la Universidad de Arizona. Es estudio es llevado a cabo por Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx, que no dudó en calificar este material como “un fragmento de un antiguo mundo oceánico”.

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La muestra de Bennu que se puede observar en el Museo de Historia Natural de Londres

La muestra de Bennu que se puede observar en el Museo de Historia Natural de Londres

Lauretta explicó: “Tenemos más de 1000 partículas que miden más de medio milímetro, 28 partículas que miden más de un centímetro y la partícula más grande mide 3,5 centímetros. Así que es una gran colección llena de piedras realmente grandes”.

Cada una de las muestras de Bennu contienen una enorme cantidad de agua encerrada en minerales como arcillas y que son ricas en carbono, nitrógeno, azufre y fósforo. Las muestras de OSIRIS-REx representan el reservorio prístino más grande de dicho material en la Tierra.

En ese sentido, el experto sostuvo: “Vamos a estar ocupados durante mucho, mucho tiempo estudiando este material. Esta es una enorme cantidad de muestra para nosotros. Las muestras de OSIRIS-REx tienen una corteza de fosfato nunca antes vista en meteoritos. Estas altas concentraciones de fosfato se han detectado en mundos oceánicos extraterrestres”.

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La vista de arriba hacia abajo del cabezal del mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) de OSIRIS-REx.

La vista de arriba hacia abajo del cabezal del mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) de OSIRIS-REx.

Qué es lo que encontró la NASA en el asteroide

La NASA, en cada una de las muestras de polvo y roca de Bennu recogidas en la misión espacial OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification and Security – Regolith Explorer) descubrió que contienen evidencia de un alto contenido de carbono y agua, que en conjunto podrían indicar los componentes básicos de la vida en la Tierra.

Luego del descubrimiento, Bill Nelson, administrador de la NASA se refirió al tema y manifestó: “La muestra OSIRIS-REx es la muestra de asteroide rica en carbono más grande jamás enviada a la Tierra y ayudará a los científicos a investigar los orígenes de la vida en nuestro propio planeta para las generaciones venideras". Al mismo tiempo, agrega: “El análisis inicial de la muestra nos revela abundante agua en forma de minerales arcillosos hidratados que contienen carbono”.

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El equipo de la NASA recoge las muestras del asteroide Bennu llegadas a bordo de una cápsula entregada por la misión OSIRIS-REx

El equipo de la NASA recoge las muestras del asteroide Bennu llegadas a bordo de una cápsula entregada por la misión OSIRIS-REx

En otro pasaje de sus declaraciones, Nelson se refirió a los 250 gramos que logró traer a la Tierra la cápsula espacial y dijo: “Con casi un 5% de carbono en peso, siendo el carbono el elemento central de la vida, superando con creces nuestro objetivo de 60 g, esta es la muestra de asteroide rica en carbono más grande jamás devuelta a la Tierra. Las moléculas de carbono y agua son exactamente el tipo de material que queríamos encontrar. Nos van a ayudar a determinar el origen de elementos que podrían haber dado lugar a la vida”.

Diego Bagú, astrónomo argentino de la ciudad de La Plata, le explicó que “la Tierra no es el único lugar del sistema Solar en el que podemos encontrar agua. De hecho, existen lo que denominamos, desde hace algunos años, los ‘mundos oceánicos’. Hacemos referencia a lunas de otros planetas, principalmente a dos de ellas: Europa (luna Júpiter) y Encélado (luna de Saturno). Por debajo de sus cortezas heladas, se encuentran sendos océanos de agua líquida”.

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Una ilustración de OSIRIS-REx aproximándose al asteroide Bennu

Una ilustración de OSIRIS-REx aproximándose al asteroide Bennu

Por otro lado, Bagú asegura que “Estudios realizados en Encélado a partir de las observaciones de la misión Cassini a Saturno, han mostrado importantes concentraciones de fosfatos en el vapor expulsado, tal cual géiseres terrestres, desde el interior de esta Luna. Ahora, en las muestras del asteroide Bennu recolectadas y traídas a la Tierra por parte de la misión OSIRIS-Rex (NASA), se han encontrado ciertas cortezas de fosfatos en concentraciones similares a las halladas en el vapor de Encélado, lo cual indica, quizás, una relación entre este tipo de asteroides y las lunas con sus respectivos planetas. A lo largo de toda su historia (5.000 millones de años) en el sistema Solar han existido, primordialmente a inicios del mismo, gran cantidad de colisiones, lo cual ha permitido el intercambio de material entre objetos celestes”.

Finalmente, para Bagú, los fosfatos son claves para la constitución de las moléculas de ADN tal cual se conocen en nuestro planeta. Ante este escenario, el experto indica: “El hallazgo de estos constituyentes químicos en vastas y diversas regiones del sistema Solar no deja de acrecentar las expectativas de hallar, en algún momento, vida más allá de nuestro propio lugar en el universo”.

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